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¿Qué son los tornados?

Por: Juliana Rocha

Tornado con múltiples vórtices*

Tornado con múltiples vórtices*

Los tornados son el peor tipo de tempestad conocida por el hombre. Suceden cuando una columna de aire que gira muy rápido se liga, al mismo tiempo, a una nube de lluvia y al suelo. ¡Los vientos que forman esta columna pueden soplar a más de 500 Km./h! ¡Con vientos tan fuertes, ya debes haber comprendido que no es una buena idea estar en la ruta de un tornado!

Los meteorólogos dicen que tanto los tornados como los huracanes son vórtices atmosféricos. El nombre es extraño, ¿no? ¡Sólo que un vórtice atmosférico no es nada más que un fuerte remolino de aire! Pero aunque estos dos fenómenos del clima sean fuertes remolinos de aire, tonados y huracanes tienen poca cosa en común.

El tamaño de un tornado es de aproximadamente cien metros. Ya un huracán puede medir más de cien kilómetros. Mientras los tornados se forman a partir de una única nube de lluvia, los huracanes están hechos de docenas de ellas. Los tornados pueden tener varios vórtices, al contrario de los huracanes que sólo tienen uno. Además, tornados suceden principalmente sobre la tierra, mientras que huracanes sólo nacen sobre los mares calientes –cuando alcanzan la tierra, los huracanes pierden fuerza porque no encuentran humedad, su principal combustible. A pesar de estas diferencias, huracanes pueden volverse tornados: eso suele suceder cuando un huracán toca suelo en un día con muy mal tiempo.

Aunque son posibles en cualquier parte del planeta, los tornados son más comunes en las Montañas Rocosas, en los Estados Unidos, durante los meses de primavera y verano. Mayo de 2003, por ejemplo, fue un mes record en número de tornados: se registraron en total 546 tornados en territorio norteamericano.

Supercélula**

Supercélula**

¿Cómo se forma un tornado?

Los meteorólogos todavía no entienden completamente como nace un tornado. Los tornados más destructivos de la historia surgieron a partir de supercélulas, un tipo de tempestad de truenos que se mueve en círculos. Se cree que las causas de un tornado puedan explicarse, principalmente, por cosas que suceden dentro y alrededor de la tempestad. Las supercélulas suelen producir también muchos relámpagos, granizo e inundaciones.

Cuando los tornados pasan sobre vegetación o sobre una construcción, arrancan pedazos que cargan consigo. La acumulación de polvo, niebla y destrozos es lo que le da un color oscuro a la columna de aire que forma el fenómeno.

¿Ya has visto la película Twister? ¿Recuerdas la escena en que una vaca vuela por arriba de una camioneta gracias a la fuerza de los vientos? Existen muchas historias extrañas sobre tornados

Aunque puedan durar hasta una hora, la mayoría de los tornados no demora mucho más que diez minutos. Así, a pesar de la gran velocidad de sus vientos, el radio de destrucción de un tornado es bastante menor que el de un huracán.

Clasificación de un tornado

La fuerza de un tornado se mide por la escala Fujita, que toma en cuenta los daños causados por los vientos en estructuras y vegetaciones. Esta escala varía de cero a cinco. Cerca del 70% de los tornados registrados son considerados débiles, estando clasificados como tornados F0 o F1 según la media de velocidad de sus vientos. Apenas 2% de ellos alcanzan el máximo poder de destrucción, quedando clasificados como tornados F5, ¡cuyos vientos superan los 400 Km./h! Asustador, ¿no?

 Nube embudo***

Nube embudo***

Un tornado F0 tiene vientos de hasta 117 Km./h y es capaz de arrancar pequeños árboles, damnificar chimeneas y carteles. Un tornado F1 tiene vientos que varían de 118 Km./h hasta 179 Km./h, siendo capaz de causar daños a tejados y empujar autos fuera de las carreteras. Los vientos de un tornado F2 alcanzan entre 180 Km./h y 251 Km./h, causando grandes daños a tejados, dando vuelta autos y vagones de carga y también lanzando objetos livianos a pequeñas distancias. Un tornado F3, que tiene vientos entre 252 Km./h y 330 Km./h puede arrancar árboles de gran porte, arrastrar y lanzar autos. Con vientos de entre 331 Km./h y 416 Km./h, un tornado F4 es capaz de damnificar gravemente los cimientos de las casas. Un tornado F5 destruye por completo casas y edificios, lanza a más de cien metros de altura objetos pesados como autos o grandes pedazos de concreto, gracias a la fuerza de los vientos que varían entre 417 Km./h y 508 Km./h.

Los tornados también son identificados por el local y la fecha en que ocurren. Así, Miami Lakes FL 29 OCT 2003, por ejemplo, es el nombre de un tornado que afectó la ciudad de Miami, en el estado norteamericano de Florida, el 29 de octubre de 2003. Missouri Valley/Corn Belt 24 MAY 2004 es otro ejemplo: este tornado alcanzó una región de los Estados Unidos conocida como “Cinturón del Maíz” (Corn Belt), que reúne los estados de Missouri, Nebraska, Kansas y Iowa, el 24 de mayo de 2004.

Imágenes

* Wichita Falls, Texas. 10 Abril, 1979. Foto: Winston Wells/NOAA Photo Library.

**Chaparral, New Mexico. 3 Abril 3, 2004. Foto:  Greg Lundeen/NOAA Photo Library.

***Union City, Oklahoma. 24 Mayo, 1973. Foto: NOAA Photo Library.

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Consulta también:

¿Qué son los ciclones y tempestades tropicales?

¿Qué son los huracanes?

Fuentes:

Tropical Cyclone Programme - World Meteorological Organization (TCP/WMO)

National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA)

Hurricane Research Division - Atlantic Oceanographic and Meteorological Laboratory (HRD/AOML/NOAA)

The Online Tornado FAQ - Storm Prediction Center (SPC/NOAA)

NOAA Photo Library  

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